Nuevo hito en la astronomía multimensajero

El 23 de febrero de 1987 marcó el inicio de la astronomía multimensajero, con la detección de neutrinos y luz (fotones) provenientes de una misma fuente, la supernova 1987A, ocurrida en la Gran Nube de Magallanes, galaxia vecina de nuestra Vía Láctea. Hubo que esperar, sin embargo, treinta años (al 17 de agosto de 2017) hasta la segunda observación astronómica de dos “mensajeros cósmicos” diferentes originados en un mismo proceso astrofísico.  En este caso se trató de la detección de fotones en un amplio rango del espectro electromagnético (rayos gamma, rayos X, ultravioleta, visible, infrarrojo,…), junto con ondas gravitacionales, originados en la fusión de dos estrellas de neutrones, que dio lugar a una gigantesca explosión conocida como “kilonova”.

Acabamos de conocer que 2017 fue también el año del tercer “hito” en la historia de la astronomía multimensajera, que, ahora sí, puede considerarse completamente inaugurada. La colaboración IceCube anunció el pasado 12 de julio que el 22 de septiembre de 2017 se detectó un neutrino de muy alta energía (unos 290 TeV, cuarenta veces mayor que la energía a la que se aceleran protones en el LHC) que, gracias al sistema de alertas con telescopios de todo el mundo, se pudo correlacionar con una intensa emisión de fotones de alta energía (rayos gamma) provenientes de un blazar (una galaxia en cuyo centro existe un agujero negro masivo cuyo eje de rotación está alineado con la Tierra, y que emite en esa dirección una gran cantidad de radiación y partículas que llega, por tanto, hasta nosotros) conocido como TXS 0506+056, y que se encuentra a unos 4 mil millones de años luz de la Tierra.

Este descubrimiento ha permitido confirmar a este tipo de objetos astrofísicos como fuentes de los neutrinos más energéticos detectados, e, indirectamente, como fuentes de los rayos cósmicos (el otro tipo de “mensajero cósmico”, además de neutrinos, fotones, y ondas gravitacionales) de muy alta energía, que se producen en asociación a dichos neutrinos.

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